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¿Una era dorada del gas natural?

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Gas ShaleUna vez, en un mundo en el cual el petróleo era costoso y las fuentes de energía parecían escasas, la Agencia Internacional de Energía, grupo de análisis para países que importan combustibles fósiles, produjo un reporte especial que anunciaba una “era dorada del gas”. Eso fue en 2011. Sugería que la demanda en rápido crecimiento, principalmente debido a las economías emergentes y en la generación de electricidad, podía llevar al gas natural a desplazar al carbón para 2030.

Las grandes compañías energéticas compartieron ese optimismo. Los altos precios y la creciente demanda en el Este de Asia, especialmente en China y Japón, las alentaron a invertir en proyectos enormes en lugares como Australia y Papúa Nueva Guinea para producir gas natural licuado, ya fuera de la perforación marítima o en el caso de un proyecto de 20,000 millones de dólares en Queensland por parte del BG Group de Gran Bretaña, del gas encontrado en lechos carboníferos.

Estados Unidos, inundada de gas gracias al auge del esquisto, empezó a modificar las terminales costeras originalmente construidas para importar GNL, así como a empezar a exportarlo.

Sin embargo, sucedió algo inesperado. El carbón despreciado como el combustible fósil más sucio, experimentó un inesperado renacimiento, notablemente en Europa, desplazando al gas en la generación de energía. Esto se debió en parte a la abundante oferta de carbón barato en los mercados mundiales, y en parte a que las reglas de la Unión Europea para intercambiar permisos de emisión de bióxido de carbono tenían tantas fallas que el carbón no estaba siendo sacado del mercado por los impuestos como se había pretendido. Hace pocos días, el Parlamento implementó acciones para reformar el sistema.

Precios en caída
Por tanto, la demanda de GNL ha permanecido ampliamente sin cambios durante los últimos tres años. El resultado es un mercado de compradores intensificado por la reciente debilidad en los precios del petróleo.

Los precios del gas natural están desplomándose. Este mes, el precio del mercado spot estadounidense, medido en el gigantesco centro de distribución Henry Hub en Louisiana, ha sido alrededor de 2.75 dólares por millón de unidades térmicas británicas (BTU), el más bajo desde mediados de 2012. El precio spot del GNL en el mercado vital de Japón cayó a 6.65 dólares por millón de BTU, el nivel más bajo en cinco años y por debajo del precio europeo por primera vez en cuatro años.

Esta es realmente una era dorada, pero para los consumidores de gas natural, no para los productores. Los inversionistas en grandes instalaciones gaseras como plantas de licuefacción están sufriendo. Como con los precios del petróleo, el desplome del precio del gas es resultado de la demanda débil y la oferta en auge, aunque sin el ingrediente añadido de un cártel colapsado.

Millones de toneladas de capacidad nueva están llegando al mercado conforme los proyectos iniciados.

La capacidad exportadora mundial debe aumentar en un tercio, de 290 millones de toneladas por año a fines de 2013, a casi 400 millones de toneladas para 2018. Australia superará a Qatar para convertirse en el exportador más grande, triplicando su capacidad a 86 millones de toneladas al año para 2020, y Estados Unidos empezará a exportar este año.

Sin nuevos proyectos
Dos gigantescos proyectos de GNL que aprovechan los campos gaseros frente a la costa del oeste de Australia deben entrar en operación el año próximo: el complejo de 30,000 millones de dólares de Chevron frente a Whearstone y la planta Prelude de Shell, basada a bordo de un barco gigantesco y que cuesta quizá 13,000 millones de dólares. Un proyecto de Exxon de 19,000 millones de dólares en Papúa Nueva Guinea empezó a enviar gas en mayo pasado, antes de lo programado.

Ahora, en lo que un reporte de la firma de investigación Sanford C. Bernstein llama un “ataque de ansiedad”, la inversión nueva se ha estancado. No se ha anunciado ningún nuevo y gran proyecto en GNL en meses.

La industria es tan intensa en el uso de capital que los contratos a largo plazo, que representan tres cuartas partes del comercio mundial, son esenciales. Esos contratos significan que los precios spot débiles son menos un problema para los países que producen gas que para los Estados petroleros. Sin embargo, para las compañías energéticas, los contratos ya no están ofreciendo el colchón de confort necesario para las grandes inversiones. Los compradores están aprovechando el mercado débil y regateando al máximo.

El año pasado, Japón, por ejemplo, firmó contratos para gas en alrededor de 16 dólares por millón de BTU. Ahora se pronostica que los precios de contratos caigan a 11 dólares o menos y con el precio spot por debajo de 7 dólares, esas predicciones parecen poco realistas. Dado el costo de la licuefacción y embarque, los exportadores estadounidenses pudieran enfrentar pérdidas.

Panorama sombrío
Las esperanzas de la industria del GNL radican en un aumento de la demanda. Latinoamérica está mostrando un apetito inesperadamente fuerte, las ventas a Gran Bretaña han aumentado e Indonesia, alguna vez un exportador, ahora está importando gas. Sin embargo, el panorama a corto plazo es sombrío. El crecimiento económico está desacelerándose en China y débil en Japón. Incluso las economías sanas están usando la energía de todo tipo de manera más eficiente.

Otros combustibles están compitiendo fuertemente.

Es probable que Japón reencienda parte de su capacidad nuclear este año y puede quemar petróleo barato en algunas plantas eléctricas. China está avanzando en la producción de gas interna, así como en el uso de carbón limpio y fuentes renovables, todo lo cual desplaza al gas importado en la generación de electricidad.

Los clientes europeos pueden usar el GNL como una ficha de negociación contra los proveedores como Gazprom de Rusia, pero la demanda en Europa está declinando, no aumentando.

Con tantos consumidores de energía que buscan combustibles más limpios, pero no están dispuestos aún a renunciar por completo a los hidrocarburos, el panorama a largo plazo para el gas natural parece fuerte. La demanda de gas como combustible de transporte se encamina a un rápido crecimiento. Algunos fabricantes de autos como Fiat Chrysler, están promoviendo versiones operadas con gas de sus vehículos, cuya economía en combustible les hace atractivos incluso en una época de gasolina barata.

Más uso de gas natural para reducir la contaminación

CAMBIOS • La industria automotriz está esforzándose por cumplir con los más estrictos estándares de emisiones en Estados Unidos, China, Europa y Japón, y una forma de cumplir con ellos es vender más vehículos que funcionen con gas. Las ventas de los que operan con gas natural comprimido como los triciclos motorizados están en auge en China e India.

Indian Railways ha empezado a cambiar sus trenes para que operen con GNC. Las inquietudes sobre la contaminación generada por el crudo pesado usado por los motores marítimos ha provocado nuevas y estrictas reglas de emisiones en el mar Báltico y en las aguas costeras estadounidenses. Esto está llevando a un cambio a embarcaciones que funcionan con GNL.

Timo Koponen de Wartsila, una compañía finlandesa que construye motores marítimos, dijo que la principal restricción ahora es el reabastecimiento de combustible. Sin embargo, Estados Unidos está abriendo su primera instalación de repostaje de GNL en Port Fourchon, Louisiana. Llevó a cabo una prueba de reabastecimiento de combustible a principios de este mes.

Un cambio hacia la generación de electricidad en plantas más pequeñas más cerca de los consumidores, lo cual reduce los costos de distribución, también está incrementando la demanda de gas natural a costa de otros combustibles.

Richard Kauffman, el jefe de política energética para el estado de Nueva York, señaló que las plantas “combinadas de calefacción y electricidad” a pequeña escala y alimentadas por gas ahora son más económicas que nunca. Algunas empresas y complejos de departamentos están empezando a instalar sus propios generadores de gas de tiempo completo, reduciendo su dependencia de la electricidad suministrada externamente.

El actual congelamiento en los proyectos nuevos significa que el crecimiento de la demanda pudiera empezar a superar el crecimiento de la oferta en unos años. Por tanto, el exceso actual podría menguar, permitiendo a los productores recuperar poder de determinación de precios. Tomará tiempo, pero deberían disfrutar también un futuro dorado.

Fuente: The Economist

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