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Las mineras se inspiran en las plantas de autos

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Minerales ProducPERTH, Australia—Las mineras globales han explorado desiertos, montañas y selvas en busca de recursos para incrementar sus ganancias. Recientemente, la búsqueda las ha llevado a un escenario distinto: las fábricas.
 
Las líneas de producción de autos y maquinaria que separa arroz podrían ayudar a empresas como Rio Tinto RIO.LN +0.28%  PLC y BHP Billiton Ltd. BLT.LN +0.20%  a obtener mayores ganancias. Luego de pasar una década invirtiendo miles de millones de dólares en adquisiciones y nuevos proyectos, las mineras están ahora adoptando la estrategia opuesta: ahorrar efectivo mientras esperan una recuperación de los precios de los commodities.
 
Las colinas que rodean a Kennecott, en el estado de Utah, Estados Unidos, albergan una de las minas de cobre más grandes del mundo. Desde hace poco, Kennecott también cuenta con una máquina del tamaño de cuatro autobuses de dos pisos con la que Rio Tinto espera reducir la cantidad de rocas que se deben triturar para hallar cobre.
 
El equipo es suministrado por el procesador de alimentos Tomra Systems AS TOM.OS -0.46%  A, que usa tecnología que desarrolló para separar con cuidado toda clase de artículos, desde granos de arroz a vieiras.
 
"Lo que hicieron hace 30 años los de la industria de alimentos lo veo (aplicándolo) con éxito en el sector minero", dice John McGagh, director de innovación de Rio Tinto, una de las mayores mineras de cobre del mundo por producción. "Las máquinas para clasificar el arroz pueden separar por color hasta un millón de objetos por segundo".
 
A fines de 2011, cuando los precios de los commodities comenzaron a caer, las mineras globales respondieron cerrando minas, vendiendo activos y despidiendo personal. El año pasado, Rio Tinto anunció o completó ventas de minas por un total de US$3.500 millones y está usando el dinero obtenido para pagar deudas.
 
Luego de la implementación de los recortes, las empresas miran más allá en busca de tecnologías e ideas, como en los sectores militar, aeroespacial y automotor.
 
 
En el caso de Lucas Dow, presidente de BMA, una alianza de la industria del carbón en Australia liderada por BHP Billiton BHP.AU -0.82%  y Mitsubishi Corp. 8058.TO +0.18%  , este cambio lo llevó a una planta de Toyota Motor Corp. 7203.TO -0.07%  en las afueras de Nagoya, Japón. El mineral de hierro es vital para producir acero, una materia prima clave para los autos de Toyota, pero Dow estaba allí con otro propósito: encontrar formas de mejorar la eficiencia de minas a miles de kilómetros de distancia.
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