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La crisis energética de Europa está obligando a cerrar las fábricas del Reino Unido

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La crisis energética de Europa ha obligado a un importante fabricante de fertilizantes a cerrar dos plantas del Reino Unido, la primera señal de que un repunte récord en los precios del gas y la energía amenaza con desacelerar la recuperación económica de la región.  
 
CF Industries Holdings Inc. dijo el miércoles que está deteniendo las operaciones en sus complejos de fabricación de Billingham e Ince debido a los altos precios del gas natural, sin una estimación de cuándo se reanudará la producción. Los futuros europeos del gas y la energía se desplomaron el jueves por señales de que las industrias intensivas en energía están frenando el consumo. 
 
La medida se produce en momentos en que Europa se enfrenta a una escasez extrema de suministros de energía, con los precios del gas y la energía batiendo récords día tras día. El continente se está quedando sin tiempo para rellenar las instalaciones de almacenamiento antes del comienzo del invierno, ya que los flujos de los principales proveedores, Rusia y Noruega, siguen siendo limitados. También hay una lucha por los envíos de gas natural licuado, con Asia comprando cargamentos para satisfacer su propia demanda.
 
La crisis podría tener graves consecuencias económicas. Los altos precios están exponiendo el riesgo de cortes de energía este invierno, según Goldman Sachs Group Inc. Los apagones probablemente elevarían aún más los precios de la energía, agravando las preocupaciones sobre la inflación y aumentando los costos crecientes que las empresas ya están asumiendo por las materias primas.
 
Hasta ahora, CF ha tomado la medida más drástica de las empresas que operan en la región, pero otras advierten del probable retroceso. 
 
Los altos precios de la energía están creando "presión inflacionaria sobre todos los demás costos" que terminarán traspasándose a los clientes, dijo Pascal Leroy, vicepresidente senior de ingredientes básicos de Roquette Freres SA, una empresa de procesamiento de alimentos con sede en el norte de Francia. Y el principal productor de azúcar de Francia, Tereos, advirtió sobre el aumento de los precios del gas natural que elevan los costos de producción para la empresa "tremendamente".
 
Los mercados energéticos de Europa son también el último ejemplo del precio que el aumento vertiginoso de los precios de las materias primas está teniendo en la economía mundial. La escasez de suministros de todo, desde aluminio hasta cereales y petróleo, ha provocado preocupaciones sobre una racha inflacionaria duradera. Los costos más altos para calentar hogares afectarán las billeteras de los consumidores en un momento en que también están pagando más alimentos y muchos todavía están luchando por las consecuencias económicas de la pandemia. 
 
Los precios de referencia del gas natural en Europa y el Reino Unido se han triplicado este año. La crisis empeoró el miércoles después de que un incendio destruyera un cable de alimentación clave que conectaba a Gran Bretaña con su principal proveedor de electricidad, Francia, impulsando la demanda de gas para la producción de electricidad en el Reino Unido.
 
Los precios del gas cayeron hasta un 10% y los precios de la energía cayeron casi un 6% el jueves antes de reducir las caídas.
 
Para CF, el cierre de estas plantas, que producen principalmente nitrato de amonio, hará que la empresa pierda algo de volumen de producción, según Alexis Maxwell, analista de Bloomberg Intelligence. El mayor impacto potencial probablemente estará en los precios globales de los fertilizantes a medida que crezcan las preocupaciones de que otros productores sigan su ejemplo, dijo. 
 
"El mercado leerá esto ya que es probable que cierren otros productores europeos y los precios del nitrógeno seguirán aumentando debido a la escasez de oferta", dijo Maxwell.
 
Los precios de los fertilizantes ya son altos, y eso aumenta los gastos de los agricultores, que están pagando más por todo, desde la tierra y las semillas hasta el equipo. Los mayores costos de producción pueden significar que se avecina una inflación de alimentos aún mayor. 
 
"No nos sorprendería ver más producción de nitrógeno y químicos en Europa inactiva en los próximos días hasta que los precios del gas se moderen", dijo Joel Jackson, analista de BMO Capital Markets, en un informe.
 
Por Elizabeth Elkin y Isis Almeida para BLOOMBERG