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Las minas de carbón abandonadas se están reutilizando para convertirlas en centros de energía renovable

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Los gobiernos de todo el mundo están invirtiendo en evaluar el potencial de las antiguas minas de carbón para obtener energía renovable, incluidas las operaciones geotérmicas y los parques solares.
En el Reino Unido, el gobierno está invirtiendo en la evaluación del potencial de las antiguas minas de carbón para convertirse en centros de energía renovable. Mientras muchos gobiernos de todo el mundo pretenden eliminar gradualmente el uso de carbón, los investigadores están explorando el potencial de los antiguos sitios mineros. En lugar de dejarlos abandonados, los antiguos sitios de producción de carbón podrían usarse para una multitud de propósitos, desde energía solar hasta operaciones geotérmicas, apoyando una transición verde y revitalizando las economías de los centros energéticos anteriores. 
 
En el Reino Unido, el alcalde metropolitano del oeste de Inglaterra, Dan Norris, está invirtiendo £1,5 millones en la exploración de más de 100 minas de carbón en Somerset y South Gloucestershire para explorar el potencial de suministro de fuentes de calor renovables en la región. Las minas de esta región fueron vaciadas de carbón y luego cerradas e inundadas, al apagarse las bombas. El agua de las minas se calienta mediante energía geotérmica, cuyo calor proviene del núcleo de la Tierra, lo que le permite alcanzar temperaturas de alrededor de 20 °C. La idea es extraer el agua y separar el calor del agua para utilizarlo en bombas de calor en hogares y empresas de todo el país. Nuevas operaciones geotérmicas en minas de carbón existentes podrían proporcionar grandes cantidades de calor con bajas emisiones de carbono. Además, el agua se bombea de regreso a las minas para ser reciclada, lo que lo convierte en un proceso altamente eficiente. 
 
Se ha prestado cada vez más atención al uso potencial de bombas de calor en el Reino Unido, así como en otros países del mundo. Las bombas de calor pueden reemplazar los equipos de calefacción y aire acondicionado, proporcionando calefacción con bajas emisiones de carbono. Varias ciudades de todo el mundo ya han introducido prohibiciones sobre calderas en edificios nuevos, a partir de finales de la década, aumentando así la demanda de alternativas más ecológicas, como las bombas de calor. Estados Unidos y Francia están desarrollando actualmente sus  industrias de fabricación de bombas de calor  para responder a esta demanda. 
 
Dan Mallin Martin, hidrogeólogo de la Coal Authority, el organismo público responsable de gestionar los efectos de la minería del carbón en el pasado, explicó: “La transición a las bombas de calor como fuente de energía es muy importante y esa es una de nuestras opciones para descarbonizar nuestras necesidades de calefacción. en todo el Reino Unido”. Añadió: “Con bombas de calor, opciones de fuentes terrestres y agua de mina, podemos contribuir a esa descarbonización, especialmente si la combinamos con electricidad verde como paneles solares y viento”. 
 
Ya se han llevado a cabo con éxito proyectos geotérmicos en antiguas minas de carbón en el Reino Unido, incluida la mina Gateshead en el norte de Inglaterra. En marzo de 2023, Gateshead Energy Company  lanzó operaciones geotérmicas  en el sitio, lo que la convierte en la red de calor de agua de mina más grande de Gran Bretaña y una de las más grandes de Europa. El proyecto, financiado por el Heat Network Investment Project (HNIP) y el Consejo de Gateshead, tardó tres años en desarrollarse. Ahora, se puede extraer calor a 150 metros bajo tierra para proporcionar agua caliente a cientos de hogares y empresas en toda la región. La compañía espera ampliar la red para su uso en un nuevo centro de conferencias, un desarrollo hotelero y 270 viviendas privadas adicionales. Esto podría ayudar a reducir el uso de CO2 en unas 1.800 toneladas al año. 
 
Y no es sólo el potencial de la energía geotérmica lo que los investigadores están explorando cuando se trata de reutilizar antiguos sitios de carbón. Dado que muchas operaciones de carbón cubren grandes extensiones de tierra, son ideales para convertirlas en granjas solares. La instalación de infraestructura de energía solar en tierras degradadas, como minas y vertederos, es una  forma económica de transformar los sitios  en centros de energía limpia. El uso de antiguos sitios mineros puede ayudar a ahorrar tiempo y costos asociados con el desarrollo de proyectos, ya que muchos sitios ya cuentan con infraestructura vital, como líneas de transmisión y carreteras. También puede revitalizar la economía de antiguos centros energéticos, creando empleos y proporcionando energía limpia a las comunidades. 
 
En Virginia, EE.UU., la ONG Nature Conservancy ha convertido varias minas de carbón abandonadas en operaciones de energía solar, lo suficientemente grandes como para suministrar energía renovable a la red. Fue uno de los primeros ejemplos de transformación de sitios de carbón en granjas solares y la organización espera alentar el lanzamiento de proyectos similares en todo el país. The Nature Conservancy se asoció con desarrolladores solares, como Dominion Energy y Sun Tribe, para desarrollar los proyectos. Los yacimientos mineros se adaptan bien a la transformación, ya que están situados en amplias zonas planas expuestas a la luz solar. 
 
Daniel Kestner, del Departamento de Energía de Virginia  , explicó : "En la región carbonífera, hay alrededor de 100.000 acres que se han visto afectados por la minería... es mejor construir en muchos de estos sitios mineros que en algunas tierras agrícolas de primera calidad o en algunas áreas que tal vez no quieran energía solar en su comunidad”. 
 
A medida que los gobiernos buscan aumentar su capacidad de energía renovable y revitalizar los antiguos centros energéticos, la reutilización de los sitios de carbón podría brindar la oportunidad perfecta para la transformación. Existe un enorme potencial para el desarrollo de operaciones de energía geotérmica y solar, que podrían ayudar a devolver empleos e ingresos a comunidades mineras olvidadas durante mucho tiempo, así como apoyar una transición verde.  
 
Por Felicity Bradstock para Oilprice.com