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¿Puede Estados Unidos competir con el gas natural licuado de Qatar?

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Quatar PEl reciente anuncio de Qatar de que construiría la instalación de producción de GNL más grande del mundo no provocó ningún aplauso de otros productores de GNL. Ahora, la pequeña nación del Golfo también está reduciendo sus precios y expandiéndose al mercado spot para mantener su posición número uno en las exportaciones de GNL. Esto podría resultar en la muerte de algunos proyectos planeados de GNL en EE. UU.
 
El gas natural licuado de Estados Unidos se convirtió rápidamente en una amenaza para el principal exportador del mundo. Si bien Qatar sigue siendo el productor de GNL más barato, la abundancia de gas de esquisto lo hizo barato y competitivo en algunos mercados, lo que a su vez provocó una oleada de proyectos de GNL, ya que EE. UU. Reivindicó su reclamo en el mercado internacional. 
 
El país rápidamente encontró un lugar entre los exportadores más grandes del mundo, gracias también al hecho de que los Estados Unidos GNL productores índice de su gas a los puntos de referencia Henry Hub en lugar de petróleo crudo. El rápido crecimiento del mercado spot de GNL también fue favorable para estos productores. No es de extrañar que tantos proyectos siguieran a la primera ola de capacidad de GNL. Sin embargo, no todos lo lograron y muchos más están bajo la amenaza de volverse comercialmente inviables.
 
Algunos ya lo han hecho: la lista de proyectos de GNL que esperan una decisión final de inversión se ha reducido en el último año y, si bien parte de la razón fue la pandemia, la otra parte fue que la economía de la mayoría de estos proyectos había cambiado. Según Wood Mackenzie, este año, ningún nuevo proyecto de GNL en los Estados Unidos alcanzará una decisión final de inversión. La razón: es difícil encontrar compradores a largo plazo.
 
"En general, hemos visto una desaceleración en el ritmo de la actividad de los contratos de venta", dijo el analista principal de Wood Mackenzie para North American LNG, Alex Munton, citado por Natural Gas Intelligence. "Los proyectos anteriores a FID seguirán teniendo dificultades para asegurar compradores, dada la enorme ola de GNL que se encuentra actualmente en construcción a nivel mundial. Por esa razón, vemos una ventana limitada para proyectar FID en los Estados Unidos durante los próximos dos años".
 
La competencia es ciertamente dura en el espacio del GNL, y con Qatar firmemente en el camino de asegurar su puesto número uno a largo plazo, será aún más difícil. Hay muchos productores de GNL en todo el mundo, pero todos tienen un costo más alto que Qatar.
 
"Nadie puede competir con los costos de Qatar", según Jonathan Stern, investigador principal del Instituto de Estudios Energéticos de Oxford, citado por Bloomberg en un informe reciente. "Pueden hacer lo que quieran y todos tendrán que responder de la manera que puedan. Y, especialmente cuando el mercado tiene superávit y los precios son bajos, eso afectará las ganancias de la competencia".
 
Uno podría preguntarse razonablemente por qué molestarse con el GNL si nadie puede competir con Qatar en precios. La razón para molestarse es que a los grandes compradores les gusta tener la comodidad de la diversidad de suministro, y esto los hace estar dispuestos a pagar un poco más, o mucho más en algunos casos, para evitar depender completamente de un solo, aunque de menor costo, productor.
 
Sin embargo, el costo es importante y, para algunos mercados de importación, también lo son las emisiones. Europa es un gran consumidor de gas, pero también es un gran defensor de las energías renovables y las bajas emisiones. Por el momento, las energías renovables están ganando la batalla cuando se trata de nueva capacidad de generación de electricidad.
 
"La mayoría de los servicios públicos europeos no quieren tocar proyectos relacionados con el gas con un poste de barcazas, ya que las empresas buscan mejorar sus métricas de ESG, mejorar la valoración y evitar riesgos de activos varados", dijo el analista de Bloomberg Intelligence Elchin Mammadov a principios de este mes.
 
Lo que es peor, según un informe de Bloomberg de principios de este mes, las compañías eléctricas europeas están tratando de encontrar usos alternativos para el gas natural licuado porque no hay suficiente demanda para la generación de electricidad.
 
Por lo tanto, Asia sigue siendo el foco clave para los productores de GNL de EE. UU. El problema aquí es que también es el foco clave para todos los demás productores de GNL del mundo, desde Qatar hasta Mozambique y Australia.
 
"Con los qataríes agregando más capacidad a un costo muy bajo, no tiene sentido financiero que las empresas estadounidenses estén construyendo proyectos totalmente nuevos", citó Reuters a Matt Smith, director de investigación de materias primas de Clipper Data , citando esta semana. Smith dijo que en el entorno de suministro actual tenía mucho más sentido agregar trenes a las instalaciones ya existentes.
 
Actualmente hay tres o cuatro proyectos de GNL en los EE. UU. Que planean tener una decisión final de inversión para fin de año. Tellurian parece estar seguro de poder tomar una decisión final de inversión en su proyecto Driftwood este año. Sempra Energy, por otro lado, ha impulsado el FID para su proyecto Port Arthur LNG hasta el próximo año. Este es el último de una serie de retrasos en la decisión final de inversión del proyecto.
 
Encontrar compradores a largo plazo para hacer los compromisos necesarios para una planta de GNL completamente nueva fue difícil incluso antes de la pandemia. Ahora, con Qatar en pie de guerra, el pronóstico de Wood Mackenzie puede resultar preciso, y todos estos FID planificados para este año podrían adelantarse hasta 2022 o más tarde. Peor aún, los proyectos podrían quedar archivados cuando Europa desaire el gas natural licuado de hidrocarburos y los compradores asiáticos eviten los contratos a largo plazo que aseguran el dinero para nuevas instalaciones de gas natural licuado cuya construcción cuesta miles de millones.
 
Por Irina Slav para Oilprice.com
 

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