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Las refinerías sufren de precios récord del gas natural

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Las refinerías estadounidenses tienen una ventaja sobre los competidores asiáticos y europeos en esta situación debido a los precios mucho más bajos del gas natural en Estados Unidos.

 
Los precios récord del gas natural en Europa y Asia están erosionando los márgenes de las refinerías de petróleoLos precios récord del gas natural en Europa y Asia están erosionando los márgenes de las refinerías de petróleoLos crecientes precios del gas natural en Europa y Asia han impulsado la demanda mundial de productos petrolíferos, beneficiando a las refinerías de petróleo a nivel mundial. Sin embargo, son estos precios récord del gas natural los que han comenzado a pesar en la industria del refino, que acaba de recuperarse de varios trimestres débiles consecutivos debido a la caída del consumo de combustible impulsada por la pandemia. 
 
Además de ralentizar la producción de acero, productos químicos y fertilizantes en Europa, los precios récord del gas natural están elevando significativamente los gastos operativos de las refinerías porque el gas natural se está utilizando para la producción de hidrógeno en las unidades de hidrocraqueo e hidrotratamiento que eliminan el azufre del crudo con mayor contenido de azufre.   
 
Las refinerías estadounidenses tienen una ventaja sobre los competidores asiáticos y europeos en esta situación debido a los precios mucho más bajos del gas natural en Estados Unidos. Aunque el precio de referencia de Henry Hub en EE. UU. Se ha más que duplicado desde principios de año, los precios del gas natural en EE. UU. Rondan los $ 5 por millón de unidades térmicas británicas (mmBtu) en comparación con los $ 25- $ 35 / mmBtu en precios equivalentes en Europa y Asia. 
 
En las últimas semanas, los costos para que las refinerías de petróleo produzcan hidrógeno por barril de crudo procesado se han multiplicado por diez en comparación con los costos de entrada de hidrógeno en 2019, según las estimaciones del último informe mensual de petróleo de la Agencia Internacional de Energía (AIE) citado por Argus . Los costos del hidrógeno ahora son de alrededor de $ 6 por barril de crudo procesado, en comparación con solo $ 0.60 por barril en 2019.
 
Sin embargo, debido a los bajos inventarios de productos refinados a nivel mundial, los márgenes de refinación se recuperaron con fuerza en el tercer trimestre a pesar de la subida de los precios del crudo. 
 
La recuperación de la demanda de combustible y la demanda adicional de productos petrolíferos en medio de precios récord del carbón y el gas natural han elevado los márgenes de refinación de petróleo a sus niveles anteriores a la pandemia .  
 
“Los saldos implícitos de productos refinados del 3T21 muestran el mayor sorteo en ocho años, lo que explica el fuerte aumento en los márgenes de las refinerías en septiembre a pesar de los precios del crudo significativamente más altos”, dijo la AIE en su último informe mensual la   semana pasada.
 
A pesar de la mayor demanda de productos derivados del petróleo este invierno, es posible que algunas refinerías de Europa y Asia no puedan aumentar la producción de crudo debido al aumento de los precios del gas natural. Las refinerías en Europa han comenzado a recalibrar sus pizarras de productos refinados para limitar la exposición a los altos costos del gas natural, que es esencial para producir hidrógeno para tratar los grados de crudo con mayor contenido de azufre. 
 
“Nos impactan los altos precios actuales de la energía al igual que cualquier otro consumidor de gas natural y energía eléctrica”, dijo a Reuters esta semana una portavoz de la refinería del noroeste de Europa Varo Energy, cuyos accionistas incluyen al gigante comercializador de materias primas Vitol .
 
“Para asegurarnos de que podemos continuar abasteciendo a nuestros clientes, hemos ajustado nuestras operaciones para minimizar nuestro consumo de gas natural y al mismo tiempo preservar nuestra capacidad de suministrar productos”, agregó la portavoz. 
 
"Si estás en Europa o Asia, es muy, muy caro, por lo que seguramente tendrá un impacto", dijo a Bloomberg Callum Macpherson, jefe de materias primas de Investec Plc, al comentar sobre los costos del gas natural.  
 
Para las refinerías estadounidenses, los costos también han aumentado, pero no tanto como en Europa y Asia. 
 
Por ejemplo, Valero Energy, que informó el jueves una utilidad neta para el tercer trimestre en comparación con una pérdida para el mismo trimestre del año pasado, dijo que sus gastos operativos de efectivo de refinación fueron $ 0.27 por barril más altos que en el tercer trimestre de 2020 principalmente debido a un mayor nivel de gas natural. precios. 
 
"Cuando miras lugares alrededor del mundo que están pagando $ 30 por millón de Btu por gas natural, presiona esa capacidad de refinación y de alguna manera aumenta los diferenciales de crack incrementales necesarios para que funcionen, lo que también aumenta los márgenes", Gary Simmons, Ejecutivo Vicepresidente y Director Comercial de Valero, dijo en la llamada de ganancias.  
 
Gracias a los precios más bajos del gas natural en los EE. UU. En comparación con Europa y Asia, las refinerías en Estados Unidos no estarán tan limitadas en el procesamiento de crudos con alto contenido de azufre como sus pares en otras regiones. Las leyes con mayor contenido de azufre han visto recientemente mayores descuentos para los crudos más dulces, lo que además beneficia los márgenes de refinación para aquellos capaces de procesar grados con alto contenido de azufre debido al crudo de entrada de menor costo. 
 
A la luz de estos desarrollos, podrían estar disponibles volúmenes adicionales de crudos más dulces y livianos para exportaciones de América a Asia y Europa, dijeron comerciantes estadounidenses a Bloomberg.
 
 
  Por Tsvetana Paraskova para Oilprice.com
 
 

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