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De Interés Ambiental

Análisis: Los límites de la energía limpia

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Si el mundo no tiene cuidado, la energía renovable podría ser tan destructiva como los combustibles fósiles.
 
Aunque la luz del sol y el viento son obviamente limpios, la infraestructura que necesitamos para capturarlo no lo esAunque la luz del sol y el viento son obviamente limpios, la infraestructura que necesitamos para capturarlo no lo esLa conversación sobre el cambio climático ha estado ardiendo en los últimos meses. Impulsados ​​por las huelgas climáticas escolares y los movimientos sociales como Extinction Rebellion, varios gobiernos han declarado una emergencia climática, y los partidos políticos progresistas están haciendo planes, por fin, para una transición rápida hacia la energía limpia bajo el estandarte del Green New Deal.
 
Este es un cambio bienvenido, y necesitamos más. Pero está comenzando a surgir un nuevo problema que merece nuestra atención. Algunos defensores del Green New Deal parecen creer que allanará el camino hacia una utopía de "crecimiento verde". Una vez que intercambiemos combustibles fósiles sucios por energía limpia, no hay razón para que no podamos seguir expandiendo la economía para siempre.
 
Esta narrativa puede parecer bastante razonable a primera vista, pero hay buenas razones para pensarlo dos veces. Uno de ellos tiene que ver con la energía limpia en sí.
 
La frase "energía limpia" normalmente evoca imágenes felices e inocentes de la cálida luz del sol y el viento fresco. Pero aunque la luz del sol y el viento son obviamente limpios, la infraestructura que necesitamos para capturarlo no lo es. Lejos de ahi. La transición a las energías renovables requerirá un aumento dramático en la extracción de metales y minerales de tierras raras, con costos ecológicos y sociales reales.
 
Necesitamos una transición rápida a las energías renovables, sí, pero los científicos advierten que no podemos seguir aumentando el uso de energía a las tasas existentes. Ninguna energía es inocente. La única energía verdaderamente limpia es menos energía.
 
En 2017, el Banco Mundial publicó un informe poco notado que ofrecía la primera mirada integral a esta pregunta. Modela el aumento en la extracción de material que se necesitaría para construir suficientes utilidades solares y eólicas para producir una producción anual de aproximadamente 7 teravatios de electricidad para 2050. Eso es suficiente para alimentar aproximadamente la mitad de la economía global. Al duplicar las cifras del Banco Mundial, podemos estimar lo que se necesitará para llegar a cero emisiones, y los resultados son asombrosos: 34 millones de toneladas métricas de cobre, 40 millones de toneladas de plomo, 50 millones de toneladas de zinc, 162 millones toneladas de aluminio, y no menos de 4.8 billones de toneladas de hierro.
 
En algunos casos, la transición a las energías renovables requerirá un aumento masivo sobre los niveles existentes de extracción. Para el neodimio, un elemento esencial en las turbinas eólicas, la extracción deberá aumentar en casi un 35 por ciento sobre los niveles actuales. Estimaciones de alto nivel reportadas por el Banco Mundial sugieren que podría duplicarse.
 
Lo mismo ocurre con la plata, que es fundamental para los paneles solares. La extracción de plata aumentará un 38 por ciento y quizás hasta un 105 por ciento. La demanda de indio, también esencial para la tecnología solar, se triplicará y podría terminar disparándose en un 920 por ciento.
 
Y luego están todas las baterías que necesitaremos para almacenar energía. Para mantener el flujo de energía cuando el sol no brilla y el viento no sopla, se necesitarán enormes baterías a nivel de la red. Esto significa 40 millones de toneladas de litio, un aumento del 2,700 por ciento de los ojos sobre los niveles actuales de extracción.
 
Eso es solo por electricidad. También tenemos que pensar en los vehículos. Este año, un grupo de destacados científicos británicos presentó una carta al Comité de Cambio Climático del Reino Unido en la que exponía sus preocupaciones sobre el impacto ecológico de los automóviles eléctricos. Están de acuerdo, por supuesto, en que necesitamos finalizar la venta y el uso de motores de combustión. Pero señalaron que, a menos que cambien los hábitos de consumo, reemplazar la flota proyectada del mundo de 2 mil millones de vehículos requerirá un aumento explosivo en la minería: la extracción anual global de neodimio y disprosio aumentará en otro 70 por ciento, la extracción anual de cobre necesitará a más del doble, y el cobalto tendrá que aumentar en un factor de casi cuatro, todo durante todo el período desde ahora hasta 2050.
 
El problema aquí no es que nos vamos a quedar sin minerales clave, aunque eso puede ser una preocupación. El verdadero problema es que esto exacerbará una crisis de sobreextracción ya existente. La minería se ha convertido en uno de los principales impulsores de la deforestación, el colapso del ecosistema y la pérdida de biodiversidad en todo el mundo. Los ecologistas estiman que incluso a las tasas actuales de uso global de materiales, estamos superando los niveles sostenibles en un 82 por ciento.
 
POR JASON HICKEL 
 
foreingpolicy.com
 
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