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El exceso de commodities diluye el atractivo de las minas en venta

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Las empresas mineras alrededor del mundo tienen minas en venta, pero se encuentran con un problema: casi nadie quiere comprarlas.
 
Mina PeruAlgunos banqueros veteranos de la industria minera dicen que están ante la sequía de ventas y adquisiciones más prolongada de sus carreras. Las causas de esta mala racha han sido la abrupta caída y la escasa perspectiva de recuperación de los precios de productos básicos, la baja calidad de los activos a la venta y el énfasis de los gigantes del sector, como BHP Billiton BLT.LN -1.17%  PLC y Rio Tinto PLC, en obtener mejores retornos para los accionistas en lugar de buscar nuevas adquisiciones.
 
En 2014, el volumen de acuerdos cayó 23% respecto del año anterior, a 544 —la cantidad más baja desde 2003— y el cuarto año consecutivo de descenso, según Ernst & Young. Durante la década pasada, el nivel máximo de acuerdos se produjo en 2010 (1.123), en medio del auge de precios de los commodities impulsado por la demanda china. En el primer trimestre de 2015, el valor de las fusiones y adquisiciones en la industria minera a nivel mundial cayó 18%, de US$7.200 millones durante el mismo periodo de 2014 a US$5.900 millones este año, señaló Ernst & Young.
 
En medio del rugiente mercado actual de fusiones y adquisiciones, la escasez de acuerdos en el sector minero va de la mano de la caída de los precios de materias primas como el mineral de hierro, el aluminio y el cobre, que se están cotizando a mínimos de casi seis años. Otros metales, como el níquel y el zinc, también están siendo arrastrados por una débil demanda.
 
Antes de que se produzca un repunte deberá haber “una percepción más fuerte de que estamos en la parte más baja del ciclo de los productos básicos”, dice Dick Evans, presidente del directorio de Constellium CSTM -0.92%  NV, un fabricante de aluminio. Por lo general, agrega el ejecutivo, “el repunte tiene lugar cuando ya hemos salido del fondo”.
 
Aun en este contexto de actividad moderada, todos los días se cierran acuerdos entre mineras, aunque la mayoría son relativamente pequeños. Sirius Resources SIR.AU -1.32%  NL, que está desarrollando una mina de níquel en Australia, aceptó recientemente una oferta de compra de Independence Group IGO.AU -2.07%  NL por 1.800 millones de dólares australianos (US$ 1.400 millones). Barrick Gold Corp. ABX.T +1.33%  , el mayor productor de oro del mundo, acordó a fines de mayo vender una operación de ese mineral en Australia y 50% de una mina aurífera en Papúa Nueva Guinea, por US$500 millones y US$298 millones, respectivamente.
 
Sin embargo, los banqueros estiman que a Barrick le va a costar desprenderse de su mina de níquel Kabanga en Tanzania, que opera con Glencore GLEN.LN -1.60%  PLC. El campo de posibles compradores para los activos de níquel, agregan, es más pequeño que el de la mayoría de los metales; esa mina, además, está en una ubicación remota, con poca infraestructura. Un portavoz de Barrick no quiso hacer comentarios.
 
Con las compraventas en cámara lenta, los productores mineros han tenido dificultades para obtener efectivo, racionalizar las operaciones y reparar sus finanzas.
 
Rio Tinto empezó a promover recientemente la venta de sus activos en Pacific Aluminum, un negocio que podría atraer US$1.000 millones, de acuerdo con personas al tanto. Sin embargo, los alicaídos precios del aluminio en bruto podrían obstaculizar un acuerdo, agregaron. Otro obstáculo son los altos costos de energía de los hornos de fundición de la empresa (que transforman la materia prima en metal) en Australia y Nueva Zelanda.
 
El hierro es uno de los commodities más golpeados, lo que hace que los acuerdos de venta sean más difíciles de concretar. Por ejemplo, Lourenço Gonçalves, presidente ejecutivo de Cliffs Natural Resources, CLF +1.16%  dice que desde que asumió el mando de la empresa en agosto pasado ha estado tratando de vender las operaciones de mineral de hierro de la compañía en Australia, pero que la caída de precios y la antigüedad de la mina se lo han impedido.
 
Por su parte, Anglo American AAL.LN -0.77%  PLC lleva más de un año luchando para vender ciertas operaciones de platino en Sudáfrica. Analistas de Citigroup C -0.89% dijeron recientemente que Anglo American Platinum Ltd. AMS.JO -5.06%  , en la que Anglo American posee una participación mayoritaria, tiene 50% de probabilidades de vender o escindir algunas de sus minas de platino de Sudáfrica, que según ellos han consumido más de US$1.000 millones en efectivo en los últimos años.
 
Un portavoz de Anglo American dijo que la compañía prevé decidir a mediados de año si vende o escinde esos activos.
 
Algunos expertos del mercado consideran que el volumen de ventas y adquisiciones podría repuntar más adelante. Los precios de los productos básicos están bajos pero no han colapsado como el año pasado. Las difíciles condiciones del mercado pueden causar que ciertas ofertas tarden más de lo normal en concretarse, ya que los vendedores tienen que invertir más tiempo en hacer atractivas sus minas.
 
También existen alrededor de US$12.000 millones en fondos de private equity que se han acumulado en los últimos cuatro años para compras o adquisiciones en el sector minero, y que tienen que ser gastados, dice Alexander Keepin, socio de Berwin Leighton Paisner, una firma de abogados de Londres que asesora sobre adquisiciones de recursos naturales. La sequía ha durado tanto que algunos fondos de private equity están buscando oportunidades en minas que habían descartado antes, señala Keepin.
 
“Tienen que poner el capital a trabajar”, afirma.
 
Una señal de optimismo es la aparición de X2 Resources, un fondo de private equity creado por el veterano de la minería Mick Davis. El fondo tiene ya US$5.600 millones en efectivo que planea usar en los próximos meses, de acuerdo con personas al tanto de los planes de Davis.
 
Otro factor es el potencial aumento de las tasas de interés en Estados Unidos. Con las actuales tasas bajas, los productores pueden mantener a flote minas de pobre rendimiento gracias a los menores costos de endeudamiento. Si los tipos de interés suben, los mineros tendrían que pagar más para financiar esas operaciones, lo que los haría más propensos a conformarse con precios reducidos, dice Jorge Beristain, analista de Deutsche Bank. DBK.XE -2.68%
 
Los escépticos dicen que las ventas de activos seguirán flojas a menos que se produzca un gran cambio, como una oscilación importante en los precios de las materias primas o una fusión exitosa entre gigantes como Glencore y Rio Tinto. Esto último, en particular, podría obligar a la compañía combinada a vender minas para pagar deuda y hacer más eficiente su negocio, lo que a su vez provocaría una estampida para comprar los activos desechados. Para recaudar dinero, esos productores ofrecerían probablemente sus activos no deseados con un descuento, lo cual haría también caer los precios de activos similares.
 
—Alistair MacDonald contribuyó a este artículo
 
 
Por Scott Patterson y John W. Miller
 
 
Fuente: WSJournal.com
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