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Andes, municipio de Antioquia con cero mercurio en la minería

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Dragon CodechocoAl principio no veían con buenos ojos que un grupo de investigadores llegara a sus entables mineros a enseñarles otras alternativas para extraer y procesar el oro. Sin embargo, luego de explorar dichas alternativas, hoy el municipio de Andes, en el suroeste antioqueño, busca ser el primero de Colombia que practique la minería sin mercurio.
 
Según cuentas del Grupo de Investigación de Materiales Preciosos (Mapre), de la facultad de Ingeniería de la Universidad de Antioquia, este logro será una realidad en febrero o marzo de este año. De los 12 entables mineros que hay en el municipio, siete ya trabajan con tecnologías limpias, explicó Jairo Ruiz Córdoba, director de este grupo, que desarrolla el proyecto en Andes desde hace tres años.
 
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El director relató que el proceso empezó en el 2013 con el análisis de los procedimientos usados en la extracción del oro en siete municipios de Antioquia: Andes, Nechí, Zaragoza, Puerto Berrío, Remedios, Segovia y Buriticá. Los daños ambientales y a la salud causados por el uso del mercurio fueron evidentes en los resultados.
 
Andes fue elegido aunque no es el más minero de los analizados, y aunque su principal actividad económica es la caficultura; de hecho, durante temporada de cosecha, a muchos se les pasa la fiebre del oro y se dedican a recolectar los granos. Empezar no fue sencillo, recordó Jeiber Ramírez, vicepresidente de la Asociación de Mineros de Andes (Asominandes), quien lleva 33 años en esta actividad. “Algunos preferían seguir trabajando con mercurio porque creían que iban a tener pérdidas usando otras tecnologías. Muchas veces, como mineros no somos conscientes de los males ecológicos que causamos.
 
Al principio, a los investigadores no los dejaban ingresar a los entables o a las bocaminas. Aun así, los integrantes del grupo de investigación, que trabajaron conjuntamente con la administración municipal, lograron que los mineros escucharan sus razones. 
 
Ruiz explicó que por medio del diseño de tecnología limpia se puede recuperar el oro sin impactar negativamente el medioambiente, así como disponer mejor los residuos. También se cumple así la Ley 1658 de 2013, que prohíbe el uso del mercurio para extraer el oro y que se puso la meta de erradicarlo en un plazo de cinco años, es decir, en este 2018.
 
El proceso
“El mercurio tiene la rara propiedad de ser líquido a temperatura ambiente y de atrapar fácilmente el oro y la plata. Pero a veces se usa en forma excesiva y ello hace que el ambiente sufra, el agua, la flora y la fauna”, explicó Ruiz. 
 
De acuerdo con María Eugenia Carmona, investigadora del Mapre, con los mineros de Andes se han empezado a trabajar otros métodos que no son dañinos para el medioambiente. La experta explicó que hay que moler la roca que se saca de la mina y después caracterizar el material en un laboratorio como el que hay en la Universidad de Antioquia, para determinar cuáles son sus compuestos, su naturaleza y si hay elementos que hagan difícil sacar el oro. 
 
"Allí, entramos a definir cuál método de concentración gravimétrica se usa para beneficiar el oro: está el canalón, la mesa y el método de flotación", añadió Carmona. El proceso incluye la separación de materiales como pantano, arcillas y arenas, de aquellos que contienen el oro o si este está libre.
 
Minería sin mercurio
 
El método explora otras formas de separar el preciado metal de la tierra.
 
Foto: Cortesía Universidad de Antioquia
En el caso de las mesas concentradoras, se trata de máquinas que por medio de vibración separan el oro y la piedra, un método que puede ser más eficiente que el que usa mercurio, según indicó Juan Sebastián Henao, experto en pequeña minería.
 
Si el oro no se puede recuperar por este método, es necesario recurrir a algunos agentes que lo disuelven. El más habitual es el cianuro, “que es usado en otras industrias del papel, los recubrimientos, los polímeros, y ha sido satanizado en la minería”, dijo Ruiz. 
 
Sin embargo, este elemento también requiere muchos cuidados, por lo cual a los mineros se les enseña a someterlo a procesos para neutralizarlo. Henao indicó que cuando el cianuro cumple su función, lo ‘desactivan’ con químicos, para que pierda el potencial dañino y deje de ser contaminante, algo que no puede hacerse con el mercurio.
 
 
 
HEIDI TAMAYO ORTIZ
Corresponsal de EL TIEMPO
ELTIEMPO.COM
Tagged under: Oro,
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