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¿Qué les deparará el futuro a las refinerías de petróleo?

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 A diferencia de la demanda de combustibles, señalan estas previsiones, la demanda de productos petroquímicos tiene muy buenas posibilidades de supervivencia a largo plazo gracias a la versatilidad de sus aplicaciones en todas las industrias.

 
WoodMac: a medida que avanza la transición energética, las refinerías se enfrentan a una batalla cada vez más darwiniana por la existencia.WoodMac: a medida que avanza la transición energética, las refinerías se enfrentan a una batalla cada vez más darwiniana por la existencia.La industria downstream ha atraído cada vez más atención últimamente, y los pronosticadores esencialmente advierten a las refinerías que se preparen para la caída de la demanda de combustible y un nuevo enfoque en los productos petroquímicos como la principal fuente de ingresos.
 
De hecho, estas advertencias no son nuevas. Durante varios años, esta ha sido la expectativa predeterminada para la industria de refinación en medio de una duplicación de los gobiernos y activistas sobre la transición energética. Cuando la transición se acelere, según el argumento, las refinerías no tendrán más remedio que apoyarse más en los productos petroquímicos, ya que los vehículos eléctricos matan la demanda de gasolina y la energía eólica y solar desplazan al gas como combustible para la generación de energía.
 
Hasta ahora, sin embargo, la realidad no ha estado a la altura de las expectativas. Como dijo recientemente el jefe de investigación de Vitol, "el ritmo de la transición energética en el petróleo y en el transporte no ha estado a la altura de las expectativas y, al mismo tiempo, la falta de inversión en la industria no se ha traducido en una escasez de oferta como se esperaba".
 
El crecimiento de las ventas de vehículos eléctricos se está desacelerando, especialmente en los EE. UU., y las adiciones de energía eólica y solar también se están desacelerando debido a la inflación de costos y, en algunos lugares, a una demanda más débil o a la oposición de la comunidad local. Sin embargo, los pronósticos de advertencia persisten.
 
La última viene de Wood Mackenzie, que dijo que "a medida que avanza la transición energética, las refinerías se enfrentan a una batalla cada vez más darwiniana por la existencia". En su informe, la consultora dijo que la flexibilidad y la integración de la refinación de petróleo y la producción petroquímica serían vitales para la industria downstream en el futuro.
 
El informe hace hincapié en la importancia de los productos petroquímicos a largo plazo, partiendo del supuesto de que la transición se acelerará y, como resultado, disminuirá la demanda de combustibles. De hecho, esta predicción está en sintonía con prácticamente todos los pronósticos para el futuro de la refinación: a medida que la transición a la electricidad reduzca la demanda de combustibles, la industria tendría que depender de los productos petroquímicos para sobrevivir.
 
A diferencia de la demanda de combustibles, señalan estas previsiones, la demanda de productos petroquímicos tiene muy buenas posibilidades de supervivencia a largo plazo gracias a la versatilidad de sus aplicaciones en todas las industrias. Eso y los biocombustibles serían el futuro de la industria de refinación.
 
Los datos de demanda, sin embargo, sugieren que es mejor tomar estos pronósticos con una pizca de sal. En julio de este año, por ejemplo, Reuters señaló que la Administración de Información de Energía (EIA, por sus siglas en inglés) había pronosticado repetidamente una disminución en la demanda de gasolina solo para tener que revisarla más tarde para convertirla en un crecimiento de la demanda.
 
El informe también señaló que predecir hacia dónde iría la demanda de gasolina en un período determinado era realmente difícil de hacer debido a los múltiples factores que interactúan para determinar la dirección del cambio.
 
Sin embargo, como regla general, cuando los precios son más bajos, la demanda se recupera, y cuando los precios son más altos, se debilita. La pandemia ha dejado su huella en el mercado de los combustibles, por supuesto, y el trabajo híbrido, que se hizo popular por necesidad durante los confinamientos, sigue siendo una opción para muchos. Esa es la demanda de combustible que probablemente no volverá, lo que motiva los pronósticos de que la demanda de gasolina, al menos en los EE. UU., alcanzó su punto máximo en 2018.
 
De hecho, la demanda actual de gasolina en la economía más grande del mundo es notablemente más baja que el promedio de 9,33 millones de bpd registrado para 2018, pero no tan marcadamente como para que las refinerías se preocupen por sus perspectivas a largo plazo. De hecho, los datos estadísticos sugieren que la demanda de petróleo se ha recuperado en gran medida de la caída de la pandemia, incluso si nunca vuelve a los niveles anteriores a la pandemia.
 
Según los analistas de Wood Mackenzie, el mayor énfasis en los productos petroquímicos reducirá la exposición de las refinerías a las medidas punitivas del gobierno contra las emisiones de carbono: los productos petroquímicos no son combustibles, señaló el informe, lo que significa que sus emisiones de alcance 3 fueron más bajas que las de los combustibles para motores de combustión interna.
 
Sin embargo, tanto este como muchos otros informes asumen que la adopción de los vehículos eléctricos sería una curva lineal que apuntaría hacia arriba. Este no parece ser el caso, excepto en China. Sin embargo, incluso en China, las ventas de vehículos eléctricos se están desacelerando, lo que genera dudas sobre el potencial de los automóviles eléctricos para reemplazar completamente a los vehículos con motor de combustión interna en este momento, incluso con generosos subsidios gubernamentales.
 
Por supuesto, se podría argumentar que esta desaceleración en las ventas de vehículos eléctricos solo está retrasando lo inevitable para las refinerías y, tarde o temprano, tendrían que comenzar a planificar un futuro en el que las ventas de combustible serían una parte mucho más pequeña de su negocio que los productos petroquímicos.
 
Por otro lado, hace varios años, Bloomberg predijo que la nueva capacidad de refinación de China estaba en exceso de demanda y se convertiría en activos varados porque la demanda de combustible alcanzaría su punto máximo en 2025. En cambio, China es actualmente un exportador clave de combustible, especialmente a Europa, donde varias refinerías cerraron durante la pandemia.
 
De hecho, ese "excedente" de capacidad de refinación llevó a Reuters a sugerir en octubre que China salvaría a Occidente de la escasez de combustible este invierno gracias a su capacidad de refinación. Esencialmente, mientras en Europa y Estados Unidos las refinerías se cerraban o se convertían en plantas de biocombustibles, China construía más de ellas. La situación en este momento sugiere que este último estaba en el camino correcto, al tiempo que era el mercado de vehículos eléctricos más grande del mundo.
 
Predecir el futuro a largo plazo de cualquier industria es una tarea difícil. Hay demasiadas incógnitas para poder ofrecer una visión fiable de un mundo dentro de décadas. Sin embargo, la tarea parece ser particularmente difícil cuando se trata de la industria energética. Estas predicciones tienden a basarse en suposiciones que se consideran prácticamente ciertas, hasta que nunca se materializan. Tal vez el mejor curso de acción para las refinerías es no apresurarse a adelantarse a los patrones cambiantes en la demanda que puede causar la transición.
 
Por Irina Slav para Oilprice.com